La achicoria, de ligero sabor amargo, aporta un alto valor nutricional y muchos beneficios para la salud

La mayoría de las partes de la planta contiene una gran variedad de nutrientes y fitoactivos que son responsables de las diversas cualidades nutritivas, profilácticas y terapéuticas

Beatriz Riverón, Bioquímico farmacéutica

La  achicoria Cichorium intybus familia Asteraceae), es una planta herbácea perenne que procede originariamente de Europa y se ha naturalizado en varias regiones de América, África, Asia y Oceanía. En Italia y países del Río de la Plata es una hortaliza de consumo habitual, lo que no ocurre en España.

Desde el siglo XVII la infusión de su raíz tostada se utiliza como sucedáneo del café o como adulterante de este último, un uso particularmente frecuente en las ocasiones en que las restricciones al transporte impidieron la importación de productos tropicales y que llevó a la expansión de su cultivo durante las Guerras Napoleónicas.

Como vegetal de ensalada su uso se remonta sólo al siglo XIX, y el marcado sabor amargo de la intibina, un alcaloide de efectos tónicos sobre el hígado pero de sabor extremadamente amargo contenido en las hojas maduras, hace que estas no sean por lo general aptas para el consumo. Los brotes tiernos de invierno, sobre todo si se los protege del sol fuerte, resultan más suaves de sabor. Las variedades modernas han sido en gran medida seleccionadas para evitar las concentraciones muy altas de intibina.

Es una planta rica en vitaminas, minerales y fibra, y puede consumirse cruda, en ensaladas frescas o en forma de infusiones, siendo las partes más utilizadas sus hojas y raíces.

Esta planta también tiene propiedades que pueden ayudar en el tratamiento de dolores musculares, mejorar la digestión ya que estimula el funcionamiento adecuado del hígado y la secreción de bilis; es desintoxicante y depurativa (efectos colagogos y coleréticos) y también cicatrizante; es diurética y colabora en prevenir enfermedades cardiovasculares además de fortalecer el sistema inmunológico.

Contenido nutricional y propiedades medicinales

– La mayoría de las partes de la planta contiene un popurrí de nutrientes que van desde carbohidratos, proteínas, vitaminas, minerales, fibra soluble, oligoelementos y compuestos fenólicos bioactivos, que son responsables de las diversas cualidades nutritivas y medicinales de la achicoria.

Contiene agua en abundancia, vitamina A, vitaminas del complejo B como tiamina (B1), riboflavina (B2) y niacina (B3), vitamina C, además de los minerales calcio, hierro, potasio en cantidad considerable, magnesio y fósforo.

Además, la inulina (es un fructano, polisacárido de fructosa con una unidad terminal de glucosa), las cumarinas, los taninos, los flavonoides monoméricos y las lactonas sesquiterpénicas son algunos de los principales fitocompuestos que se encuentran principalmente en las plantas de achicoria.

Las actividades promotoras de la salud atribuidas a la achicoria comprenden, entre otras, propiedades antiinflamatorias, anticancerígenas, antivirales, antibacterianas, antifúngicas, antihelmínticas, inmunoestimulantes, antihepatotóxicas y antioxidantes.

– Es utilizada como fuente para la producción de inulina. La inulina es una fibra soluble. A pesar de no ser digerida por las enzimas intestinales, es uno de los principales sustratos de la microbiota intestinal y, por tanto, se considera un prebiótico.

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Estructura química de la inulina

La inulina se filtra libremente en el glomérulo renal (consiste en la unidad principal de filtración de sangre, que asistirá la reabsorción de líquidos y solutos, concomitantemente con la formación de orina), pero no se reabsorbe a través de los túbulos de las nefronas. Esta propiedad permite que el aclaramiento plasmático de inulina se use clínicamente como una medida muy precisa de la tasa de filtración y funcionamiento renal.

También, la inulina se utiliza en la industria alimentarias como ingrediente para la elaboración de diversos productos. El grado de polimerización condiciona su funcionalidad. Los polímeros que tienen menos de diez unidades de fructosa se denominan fructooligosacáridos u oligofructosas, y se utilizan como edulcorantes; los que tienen más de diez unidades no tienen características edulcorantes, siendo utilizados para mejorar la textura de los alimentos.

– Posee importantes propiedades antioxidantes.

Hoy en día existe un interés creciente en la utilización de la achicoria para la producción y suplementación de alimentos. Algunos compuestos presentes en la achicoria, como los polifenoles, los flavonoides y la vitamina C, son potenciales antioxidantes, que adicionados, los enriquecen.

– Posee propiedades antivirales. La achicoria también se encuentra entre las plantas con potencial contra el SARS-CoV-2. Para este y otros fines se utilizan raíces, hierbas, flores y hojas.

– Contiene compuestos activos contra tumores malignos.

En las últimas décadas, los estudios de extractos de achicoria han demostrado su potencial antitumoral identificándose muchos compuestos novedosos, que han mostrado actividades citotóxicas in vitro y acción antitumoral in vivo, y en ensayos clínicos, lo que demuestra el potencial de estos metabolitos como fármacos antitumorales frente a las células de cáncer de mama y las células del sarcoma (*).

– Es un importante antiparasitario. La achicoria es un forraje bioactivo rico en lactonas sesquiterpénicas con actividad antihelmíntica in vitro e in vivo reportada en el ganado. Sin embargo, la adopción de la achicoria en las explotaciones agrícolas como cultivo antihelmíntico es limitada y puede facilitarse mediante el uso de material de achicoria industrial estandarizado.

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Estructuras quimicas de sesquiterpene lactones a) costunolide b)artemisinin

La pulpa de raíz de achicoria es un subproducto que se obtiene de las raíces de achicoria industrial después de la extracción de inulina y puede retener estos compuestos. Se ha investigado su contenido de lactonas sesquiterpénicas y su actividad antihelmíntica; mediante metabolómica se identificaron posibles moléculas antihelmínticas actuando contra el nematodo de vida libre Caenorhabditis elegans y el nematodo porcino Ascaris suum con baja citotoxicidad en células de mamíferos.

La prometedora actividad antihelmíntica de la pulpa de raíz de achicoria debe confirmarse in vivo para explorar más a fondo el potencial de este subproducto agroindustrial como antihelmíntico nutracéutico para el ganado y como nueva fuente de compuestos antiparasitarios.

También se ha informado que este tipo de compuesto posee propiedades antipalúdicas con actividad antiprotozoaria (enfermedad conocida también como malaria, causada por protozoarios del género Plasmodium).

En conjunto, estos resultados confirman la actividad antiparasitaria de la achicoria contra una variedad de nematodos y allanan el camino para la extracción dirigida de compuestos activos o la reproducción selectiva de cultivares específicos para optimizar su uso futuro en medicina humana y veterinaria.

– Posee propiedades antibacterianas. Se investigó la actividad antibacteriana de los extractos de achicoria y todos mostraron actividad antibacteriana, inhibiendo Agrobacterium radiobacter sp. tumefaciens, Erwinia carotovora, Pseudomonas fluorescens, P. aeruginosa, Eschericia coli y Staphylococcus aureus.

Estas dos últimas especies, adquirieron una importante resistencia bacteriana a los antibióticos. Las infecciones por estas cepas no tratadas pueden causar la muerte. Se demostró que los extractos de achicoria son un potente agente antibacteriano.

Previene enfermedades cardiovasculares, ya que, debido a sus componentes antioxidantes, es capaz de controlar los niveles de colesterol en la sangre y así reducir el riesgo de aterosclerosis, por ejemplo, que es una de las principales causas de enfermedades del corazón.

También mejora el tamaño del infarto, los episodios de latido ectópico ventricular y taquicardia, y disminuye la presión arterial. Resultados experimentales sugieren que la administración de extracto de achicoria antes de la isquemia (**) es capaz de inducir un efecto cardioprotector contra la lesión por reperfusión isquémica.

Mejora la digestión además de reducir la acidez estomacal, atenuando los síntomas de reflujo e indigestión, por ejemplo.

– Es hepatoprotector. La colestasis obstructiva -la condición médica en la cual la bilis no puede fluir del hígado al duodeno porque hay un bloqueo mecánico en los conductos biliares, por ejemplo, por un cálculo biliar- aumenta los niveles de oxidantes y mediadores inflamatorios, lo que lleva al daño hepático. El extracto de achicoria protege al hígado del daño inducido por la colestasis obstructiva.

– Por poseer propiedades antiinflamatorias, previene dolores musculares y articulares, además de ayudar en el tratamiento de la artritis.

También se la puede utilizar para ayudar en el tratamiento de la gota (acúmulo de ácido úrico en las articulciones).

Un estudio que tuvo como objetivo evaluar el efecto antigotoso de achicoria, contenido en ácido achicorico (un compuesto eficaz específico de la achicoria), verificó la inhibición de liberación de factores de señalización que anteceden los procesos de inflamación.

– Fortalece el sistema inmunológico, ya que, debido a sus componentes antioxidantes, es capaz de eliminar los radicales libres del organismo.

– Mejora el aspecto de la piel y el cabello, ya que es rico en vitaminas, minerales y antioxidantes.

Durante el proceso de envejecimiento, la piel humana sufre muchas alteraciones que incluyen sequedad y daño en la función de barrera. La función de barrera cutánea es importante para la prevención de alteraciones cutáneas y el mantenimiento de la homeostasis. Se estudiaron formulaciones conteniendo extracto de raíz de achicoria y mostraron efectos protectores y reestructurantes de la piel mejorando su función.

– Presenta relevantes propiedades antidiabéticas. La comorbilidad de la diabetes mellitus y la obesidad constituyen un trastorno metabólico frecuente, lo que representa una gran carga para la salud pública.

La achicoria como hierba medicinal tiene un impacto farmacológico prometedor en la homeostasis energética. Los resultados de un estudio mostraron que la achicoria reduce significativamente los marcadores inflamatorios y apoptóticos.

Ayuda en el proceso de adelgazamiento, ya que no contiene muchas calorías y aporta una gran cantidad de nutrientes. Además, es rico en fibra, que además de favorecer el tránsito intestinal, asegura la sensación de saciedad.

(*) Un sarcoma es una neoplasia que afecta a las células del mesodermo, a diferencia de los cánceres más frecuentes, que afectan a la parte más superficial o interna del tejido. Puede atacar huesos, cartílagos, grasa, músculos, vasos sanguíneos o tejidos blandos.

(**) Isquemia es la falta de riego sanguíneo a un tejido orgánico debido a la obstrucción provocada por un trombo, ya sea formado por placas grasas o coágulos de sangre.

Fuentes
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https://www.tuasaude.com/chicoria/#:~:text=A%20chic%C3%B3ria%2C%20cujo%20nome%20cient%C3%ADfico,usadas%20suas%20folhas%20e%20ra%C3%ADzes. Acceso el 01/09/2022.

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Imágenes
Imagen principal, 13 beneficios de la achicoria para la salud

13 beneficios de la achicoria para la salud

https://pt.wikipedia.org/wiki/Inulina Acceso el 02/09/2022.